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Los Bravos de Atlanta van a estar encantados con su nuevo jardinero central. ¿A caso no es ese el punto de todo esto? B.J. Upton se crece en los momentos cruciales y no le teme al fracaso. Su impacto se sentirá en el plato y en las bases y de vez en cuando hará cosas que dejarán a todos boquiabiertos.

Upton también ha madurado y ha llegado a comprender lo que se espera de él. Tuvo que aprender y jugar a la vez, ya que los Rays se apresuraron en ascenderlo a Grandes Ligas y lo vieron florecer de manera dramática con el pasar de los años.

En el 2012, sólo Mike Trout tuvo una mejor combinación de velocidad y poder entre bateadores de la Liga Americana. Upton lo ha hecho parecer rutina; en las últimas cinco campañas, ha promediado 18 jonrones, 33 dobles y 39 bases robadas.

Upton no es perfecto. Vamos a ser sinceros. Como jardinero central, no se le puede comparar con Michael Bourn y ha promediado 156 ponches en las últimas cinco temporadas. Hay momentos en que Upton luce desconcentrado y ha habido partidos en los cuales no parecía estar haciendo su mejor esfuerzo.

El problema de juzgar a Upton de tal manera es que sus zancadas son tan largas y fluidas que aun cuando está corriendo duro, no lo aparenta. Sea como sea, esos momentos fueron menos este año. El manager de los Rays, Joe Maddon, percibió a un Upton más maduro en los entrenamientos y así lo siguió viendo durante la campaña.

A pesar de que Upton está cerca de disputar su milésimo partido en Grandes Ligas, los mejor de su carrera podría estar por delante. En la recta final de la campaña del 2012, Upton tuvo un gran momento tras otro y Maddon fue efusivo al elogiarlo.

La trayectoria de Upton a la Gran Carpa no estuvo libre de complicaciones. Tampa Bay lo seleccionó segundo en el draft amateur del 2002 y lo ascendió al equipo grande dos años después.

En aquel entonces, Upton tenía 19 años de edad y no estaba listo. La decisión lucía más como una estrategia de mercadotecnia que de béisbol y, aunque Upton no se estableció como jugador fijo hasta el 2006, nunca tuvo la oportunidad de crecer y desarrollar por un camino metódico.

Parte de ese crecimiento y desarrollo tuvo lugar en Grandes Ligas y no todo fue color de rosa; Upton tuvo rachas de inconsistencia y hubo momentos en que frustraba a todos.

En medio de eso, Upton produjo. Los Rays apreciaban su amor por el deporte y que su fuego competitivo casi siempre ardía. Quizás hubo momentos durante la campaña del 2012 en que Upton trató de hacer más de la cuenta para contrarrestar la ausencia de Evan Longoria, pero claramente lo estaba dando todo.

Después del regreso de Longoria en agosto, Upton sonó 18 jonrones y 33 extrabases en 54 compromisos.

Upton parece encajar en Atlanta, que no estaban seguro de poder retener a Bourn. Durante un viaje de reclutamiento hace dos semanas, Upton impresionó a casi todos - desde el gerente general Frank Wren al mánager cubano Fredi González al ex capataz Bobby Cox - con su actitud y su resolución de ayudar a los Bravos a ganar otro título de Serie Mundial.

Upton estará a gusto en un clubhouse discreto construido a base de profesionalismo y la expectativa de ganar. Esa fue la experiencia que tuvo también con los Rays, así que el ajuste no sería nada drástico.

En cuanto a las expectativas que vienen con firmar el contrato más jugoso - US$75 millones por cinco años - que los Bravos le han dado a un jugado, Upton las manejaría muy bien. El mercado del béisbol va cambiando a medida que aumentan los ingresos. Por lo tanto, los estándares también están cambiando.

Sobre Upton han pesado grandes expectativas desde su primer juego de Grandes Ligas. Siempre ha pretendido ser el próximo fenómeno. Por lo tanto, $75 millones es simplemente el siguiente paso.

Upton es uno de esos jugadores que le cae bien a los Bravos ahora y probablemente les caerá mejor una vez que se haya integrado al club. Goza de un talento enorme y el deseo de brillar. Tiene sus fallas, pero lo mismo se puede decir de todo pelotero. Una vez que Wren se dio de cuenta de que el representante Scott Boras probablemente va a hacer de la agencia libre de Bourn una larga odisea, actuó con rapidez para llenar un hueco en su lineup. No lo lamentará.